其實也很有趣的太陽系探測任務~卡西尼-惠更斯號土星探測船…

對於太空特測任務,最近世人的目光大多集中在NASA的火星探測器『好奇號』上面,畢竟這是集最新科技所打造的太空探測計畫。並且『好奇號』在短短一個月左右所傳回的訊息量已經超過過去二、三十年來人類對火星所蒐集到的資料。
好奇號登陸時啟用了首創的"空中吊車"技術。

好奇號登陸火星後兩天在所在地點的360度全景圖:
http://www.360cities.net/image/curiosity-rover-martian-solar-day-2

不過在好奇號之前,其實NASA也有一個類似的登陸任務在2004年年底到2005年年初被執行:就是 “卡西尼 – 惠更斯號" 登陸土星的衛星:泰坦。

卡西尼-惠更斯號(英語:Cassini-Huygens)是美國國家航空暨太空總署、歐洲太空總署和義大利太空局的一個合作項目,主要任務是對土星系進行空間探測。卡西尼-惠更斯號土星探測器是人類迄今為止發射的規模最大、複雜程度最高的行星探測器。卡西尼號探測器以義大利出生的法國天文學家,土星光環環縫的發現者卡西尼的名字命名,其任務是環繞土星飛行。惠更斯號探測器是卡西尼號攜帶的子探測器,它以荷蘭物理學家、天文學家和數學家,土衛六的發現者惠更斯的名字命名,其任務是深入土衛六的大氣層,對土星最大的衛星土衛六進行實地考察。

在惠更斯號登陸於泰坦之前,根據卡西尼環繞土星順便探測的結果,泰坦除了厚厚的大氣層外,有可能在大氣下,有類似地球固體陸地與液體海洋並存的地表,只是泰坦的海洋是冰冷的甲烷。模糊較暗的區域可能是相當於我們所認知的海或是湖。

根據雷達探測的結果,似乎也在泰坦表面發現了類似地球河流的地理面貌。這對我們已知的太陽系除了地球以外的天體而言,無疑是一項驚人的發現,因為人們還尚未在地球以外的地方發現液體物質,而有了液體的物質於固態底表上,則隱含了生命發展的可能性。

惠更斯號與卡西尼號在2004年12月25日聖誕節分離,2005年1月14日ESA宣布惠更斯號成功登陸土衛六,在著陸後惠更斯號與卡西尼號進行了近十分鐘的聯繫,最終因電池耗盡而於當日結束歷史使命。
成功著陸在泰坦上的惠更斯號,其實只傳回了一張模糊的照片,上面顯示了登陸器降落在一個固態的地區(因為的確也有可能會掉在海裡),地面上有一些不知道是石頭還是冰塊的卵形物體。另外根據溫度儀器的探測,著陸地點地面是潮濕的狀態,可能類似於地球下過雨後的情形。

科學家推測的泰坦大氣狀況與地球的對比。

泰坦的大氣循環。

最後科學家對與泰坦地表的想像藝術圖:

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